Frank Westerman over 'Stikvallei'

vod
do 14/11/2013 - 17:07 Cobra.be sprak op de Boekenbeurs met de Nederlandse schrijver én wetenschapper Frank Westerman: "Ik zou graag varen op het kompas van de wetenschap maar dat is niet het hele verhaal."

frank westerman stikvallei boekenbeurs johan de haes

lees onze recensie

Frank Westerman (°1964) is de schrijver van spannende en uitstekende reportageboeken. Met ‘El Negro en ik’ won hij in 2005 een Gouden Uil. Terecht kreeg hij lof en waardering, in Vlaanderen en Nederland maar ook ver daarbuiten, voor de wijze waarop hij zichzelf betrok in de benadering van een wereldomvattende werkelijkheid.

Empathie

In ‘Stikvallei’, zijn nieuwe boek, wou hij zichzelf wat meer op de achtergrond houden. Het onderwerp is in ieder geval sterk genoeg. In de nacht van 21 naar 22 augustus 1986 stierven meer dan zeventienhonderd Afrikanen, toen een gaswolk uit een vulkanisch trechtermeer ontsnapte. De paradijselijke Kameroense savanne veranderde, nog voor iemand besefte wat er gebeurd was, in een “stikvallei”. Beelden van kuddes dode runderen gingen de wereld rond.

Hoe vertel ik dit verhaal, vroeg Frank Westerman zich af. Tweemaal reisde hij naar de plek des onheils. In honderdtachtig kleine hoofdstukken schetst hij hoe mensen van allerlei slag deze geheimzinnige ramp hebben verwerkt. Het boek is verdeeld in drie delen: Mythedoders (de ruziënde wetenschappers), mythebrengers (zendelingen en missionarissen) en mythemakers (de Afrikaanse boeren en nomaden).

Voor Frank Westerman slaat wat we de werkelijkheid toedichten altijd op dezelfde werkelijkheid terug. Frank Westerman wisselde zijn streng christelijk geloof in voor een wetenschappelijke kijk op de werkelijkheid.

"Als schrijver zie ik de verbeelding terrein winnen op mijn kille, nihilistische wereldbeeld", zegt Frank Westerman, maar dan wel zonder evenwel het geloof in de wetenschap te verliezen. “Ik zou graag varen op het kompas van de wetenschap maar het is niet het hele verhaal.” Voegt hij daar aan toe.

Voor Frank Westerman onderscheidt een mens zich door zijn vermogen tot empathie. Zich verplaatsen in de ander is een menselijke kracht die onheil kan voorkomen. Het is ook een opdracht waar geen enkele schrijver onderuit kan.

[Stikvallei van Frank Westerman is uitgegeven bij De bezige Bij, 312 p]